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Paludisme

Publié le 25/04/2009 à 05:02 - Modifié le 25/04/2009 à 18:14 Le Point.fr
RECHERCHE - Premiers pas vers un médicament contre le paludisme

Le 25 avril est consacré Journée mondiale de lutte contre le paludisme, responsable de plus d'un million de morts par an. Mais l'espoir pourrait venir d'une découverte française.
Par Malak Bennis

 

Le professeur Mohamed-Ali Hakimi et son équipe- © DR

Des chercheurs français ont découvert une molécule qui lutte contre la prolifération des parasites à l'origine du paludisme et de la toxoplasmose. Une découverte cruciale qui laisse espérer l'élaboration d'un nouveau médicament. La molécule FR325222 réprime le développement de parasites de cellules animales provoquant le paludisme et la toxoplasmose, un de ses cousins.

En amont, les chercheurs du CNRS se sont appliqués à observer l'évolution des parasites lorsqu'ils contaminent un organisme. Au cours de leur vie, ils passent successivement par plusieurs stades avec des phases d'intense multiplication, d'où la difficulté à obtenir un traitement efficace. Si quelques essais cliniques ont lieu à travers le monde, notamment aux États-Unis, aucun vaccin n'a réussi à voir le jour. Or, la découverte de cette molécule laisse fortement espérer la mise au point d'un nouveau traitement. Il ne s'agira pas d'un vaccin mais d'un médicament thérapeutique qui lutte à la fois contre la toxoplasmose et le paludisme, deux parasites cousins, issus de la famille des Apicomplexa.

Selon Mohamed-Ali Hakimi, coordinateur de l'équipe à l'origine de la découverte, FR325222 est "très efficace". Les travaux des scientifiques confirment qu'elle limite considérablement la prolifération des parasites, là où, actuellement, les traitements peinent à faire face aux mutations des parasites. FR325222 fait l'objet d'un nouveau procédé en ciblant une voie métabolique à travers laquelle il n'y aura aucune résistance. "Nous touchons à un gène impliqué dans la structure même des parasites. S'ils viennent à muter, ils se suicideront en quelque sorte", explique Mohamed-Ali Hakimi au Point.fr. "La découverte de nouvelles molécules est assez rare. Mon équipe et moi-même ne nous y attendions pas", confie-t-il en ajoutant avoir déjà déposé un brevet.

Dans un premier temps, les chercheurs commenceront par des expériences animales avant d'entamer les essais cliniques. "Il faudra attendre plus d'une dizaine d'années l'apparition de la molécule sur le marché pharmaceutique", assure Mohamed-Ali Hakimi. Quant à son prix de vente, le scientifique avoue son impuissance. Extraite d'un champignon filamenteux, sa production implique de ce fait des frais raisonnables. "Nous essayons, en travaillant sur des molécules, d'élaborer des techniques aux coûts limités. Néanmoins, les chercheurs n'ont aucun pouvoir de décision quant aux prix fixés par les industriels." Cette question est d'autant plus importante que les personnes les plus exposées vivent dans les pays pauvres d'Afrique. Selon les chiffres de l'OMS, le paludisme y tue un enfant toutes les trente secondes. Moins connue du grand public mais plus répandue géographiquement, la toxoplasmose menace sérieusement les femmes enceintes ainsi que les personnes atteintes de maladies immunodépressives (sida, cancer, greffe) chez lesquelles elle provoque une mort par encéphalite.


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